Océanographie

Qu'est-ce que le passage du Nord-Ouest?

Qu'est-ce que le passage du Nord-Ouest?



Le changement climatique a ouvert une voie de navigation à travers l'Arctique canadien


Carte du passage du Nord-Ouest: Les lignes rouges sont des itinéraires possibles pour traverser le passage du Nord-Ouest. / MapResources. Cliquez pour agrandir l'image.

Qu'est-ce que le passage du Nord-Ouest?

Le passage du Nord-Ouest est une route maritime qui relie les océans Atlantique et Pacifique à travers l'archipel Arctique canadien. Dans le passé, le passage du Nord-Ouest était pratiquement infranchissable car il était recouvert d'une épaisse glace de mer toute l'année. Cependant, au cours des dernières années, le changement climatique permet au trafic commercial de traverser l'océan Arctique via cette route autrefois impossible.

Les avantages potentiels d'un passage du Nord-Ouest clair sont importants. Les routes maritimes entre l'Europe et l'Asie orientale seraient plus courtes de 4 000 kilomètres (2 500 milles). Le pétrole de l'Alaska pourrait se déplacer rapidement par bateau vers des ports de l'est des États-Unis. Les vastes ressources minérales du Nord canadien seront beaucoup plus faciles et économiques à exploiter et à commercialiser.

Graphique de l'étendue de la banquise arctique: Graphique chronologique de l'étendue mensuelle moyenne de la banquise arctique en millions de kilomètres carrés. L'étendue moyenne des glaces de janvier de 1979 à 2014 montre une baisse de 3,2% par décennie. Crédit: Centre national de données sur la neige et la glace.

La glace de mer arctique fond

L'épaisseur et l'étendue de la glace de mer de l'Arctique ont diminué progressivement d'année en année. Le graphique de cette page montre comment l'étendue de la glace de mer dans l'Arctique a connu un déclin constant entre 1979 et 2014.

Des études de la NASA ont montré que l'étendue de la glace de mer arctique diminue à un taux de plusieurs pour cent par décennie. Lorsque la couverture de glace est enlevée, le rayonnement solaire pénètre dans l'eau et la réchauffe, au lieu d'être réfléchi par la glace blanche.

Un autre facteur qui contribue au réchauffement de l'océan Arctique est l'augmentation des taux de rejet des rivières s'écoulant de l'Eurasie. Ces rivières d'eau douce reçoivent maintenant un ruissellement croissant de la fonte des glaciers. Ce ruissellement est beaucoup plus chaud que l'eau de l'océan Arctique. Le résultat net est un léger réchauffement des eaux de l'océan Arctique et une dilution de la salinité.

Photo satellite du passage du Nord-Ouest: Image satellite du passage du Nord-Ouest et de l'archipel Arctique canadien acquise le 3 septembre 2009. Crédit d'image NASA / Earth Observatory. Cliquez pour agrandir l'image.

Carte du passage du Nord-Ouest

La carte en haut de cette page montre les itinéraires possibles à travers le passage du Nord-Ouest. Les navires voyageant vers l'ouest entreraient dans le passage par la baie de Baffin, traverseraient l'archipel arctique canadien par diverses routes, sortiraient dans la mer de Beaufort, puis sortiraient dans l'océan Pacifique par la mer des Tchouktches et la mer de Béring.

Au cours des dernières années, les images satellites prises vers la fin de l'été arctique montrent souvent que de grandes parties du passage sont relativement libres de glace. En septembre, des images satellites montrent que l'océan Arctique a été suffisamment clair pour traverser directement le passage du Nord-Ouest. (Connexes: Carte des caractéristiques de l'océan Arctique)

Première histoire du passage du Nord-Ouest

La valeur économique d'une route courte reliant les océans Atlantique et Pacifique a été appréciée très tôt. Les Espagnols ont appelé cette route le «détroit d'Anián» et Francisco de Ulloa a commencé à le rechercher dans la péninsule de Basse-Californie en 1539. Des explorateurs anglais, dont Martin Frobisher, John Davis et Henry Hudson, l'ont recherché du côté de l'Atlantique. à la fin des années 1500 et au début des années 1600. Ces expéditions ont échoué.

Les explorations se sont poursuivies sans succès au cours des années 1600 et 1700. Puis, en 1849, Robert McClure traversa le détroit de Béring avec l'intention de naviguer jusqu'à l'Atlantique. Son navire était coincé dans la glace non loin de se rendre au Vicomte Melville Sound et de passer probablement vers l'Atlantique. Enfin, après avoir passé trois hivers sur la glace et mourir de faim, McClure et son équipage ont été secourus par un traîneau à bord d'un des navires de Sir Edward Belcher et transportés en traîneau vers le Sound. McClure et son équipage sont devenus les premiers à survivre à un voyage dans le passage du Nord-Ouest.

L'explorateur norvégien Roald Amundsen et son équipage ont été les premiers à traverser le passage du Nord-Ouest entièrement par voie maritime en 1906. Bien que la traversée ait été une «première» importante, elle avait peu de valeur économique car le voyage prenait trois ans et utilisait des eaux trop peu profondes pour expédition commerciale. Le premier voyage d'une saison à travers le passage a été effectué par Henry Larsen et son équipage en 1944. Encore une fois, l'itinéraire emprunté n'était pas assez profond pour la navigation commerciale.

Coupeur de la Garde côtière américaine Healy, l'un des brise-glaces polaires les plus récents et les plus avancés technologiquement des États-Unis. Crédit: photo de la Garde côtière des États-Unis par le premier maître Patrick Kelley.

Premier franchissement profond et traversée de navires commerciaux

En 1957, trois garde-côtes de la Garde côtière américaine - Storis, Bramble et SPAR - sont devenus les premiers navires à traverser le passage du Nord-Ouest le long d'une route à fort tirant d'eau. Ils ont parcouru les 4 500 milles d'eau semi-cartographiée en 64 jours.

Le premier navire capable de transporter une cargaison importante pour traverser le passage était le SS Manhattan, un supertanker spécialement renforcé, en 1969. Il était accompagné du John A. MacDonald, un brise-glace canadien. Ce voyage a été effectué pour tester le passage du Nord-Ouest comme alternative à la construction du pipeline de l'Alaska. À cette époque, il a été déterminé que le passage du Nord-Ouest n'était pas économique et le pipeline de l'Alaska a été construit.

Eaux internationales ou eaux canadiennes?

Tous les itinéraires passant par le passage du Nord-Ouest passent entre les îles de l'archipel arctique canadien. Sur cette base, le Canada revendique le tracé comme "eaux intérieures canadiennes". Cependant, l'armée américaine a envoyé des navires et des sous-marins par le Passage sans notification au Canada en se basant sur la philosophie que le Passage est une eau internationale. Il s'agit de l'un des nombreux problèmes de "à qui appartient l'océan Arctique?" question.

L'avenir du passage du Nord-Ouest

L'utilisation commerciale du passage du Nord-Ouest pourrait être un très petit avantage du changement climatique. Des milliards de dollars en frais de transport pourraient être économisés chaque année si le passage reste ouvert et fiable pendant quelques mois de l'année. Il y aura également des économies de temps et d'énergie. Le Canada a le plus à gagner si le passage du Nord-Ouest devenait une route maritime viable. Cela facilitera le développement des terres nordiques par le Canada et fournira une possession économique et militaire importante si leur revendication de contrôle est maintenue.